그리니치 자오선은 왜 이동했을까

그리니치자오선(Greenwich meridian)은 영국 런던에 위치한 그리니치 천문대에 있는 자오환을 지나는 자오선을 말한다. 1884년 미국 워싱턴DC에서 열린 국제자오선회의 기간 중 이 경도 0도에 해당하는 그리니치 자오선을 기구 경도 원점으로 채택한 바 있다. 경도 0도 0분 0초가 바로 이곳인 것. 하지만 요즘 GPS 수신기를 갖고 있다면 뭔가 다른 점을 알아챌 수 있다. 본초 자오선인 경도 0도, 그러니까 그리니치 자오선이 100m 동쪽 방향으로 이동한 것이다. 미국 해군 천문대와 미국 국가지구공간정보국, 버지니아대학 연구진이 국제학술지에 게재한 연구 논문에 따르면 기술 진보에 따라 본초 자오선이 변화하는 건 피할 수 없는 일이라고 밝히고 있다. 명확한 기준이 있는 위도와 달리 경도는 이런 기준이 자연에는 존재하지 않는다. 본초 자오선은 인간에 의해 설정된 것이라는 얘기다. 자오선은 추선 방향에 의해 결정되는데 추선 역시 중력과 측정 방법에 달려 있다. 경도를 측정하는 전통적인 방식은 지역적 조건, 그러니까 중력의 변화에 영향을 받는다. 반면 GPS를 이용한 방식은 이런 중력의 영향을 받지 않는다. 우주에 위치한 GPS 위성으로부터 방사된 전파를 지구로 받아 전파의 도착 시간과 위성 위치를 통해 산출하기 때문. 연구진은 이렇게 그리니치의 중력에 의한 작은 굴곡이 기준 자오선을 이동시킨 것으로 보고 있다. 중력 방향의 변화는 그리니치에서 관찰된 현상으로 전 세계적으로 확인된 것은 아니라고 한다. 관련 내용은 이곳( http://link.springer.com/article/10.1007/s00190-015-0844-y )에서 확인할 수 있다.

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