사춘기 성장통 원인 ‘또래 압력’이란?

또래 집단으로부터 받는 사회적 압력(peer pressure, 이하 ‘또래 압력’)에 관해 최근 나온 연구 결과에 따르면, 십대들이 나그네쥐(개체수가 폭발적으로 증가하면 서식지를 찾아 돌아다니기로 유명하다)처럼 늘 몰려 다니는 이유는 기존 통념처럼 합리적인 의사결정을 내리는 능력이 떨어져서가 아니라, 십대들의 뇌가 성인들의 뇌에 비해 사회적인 인정에서 얻는 만족감이 크기 때문이라고 한다. 연구진은 또한 십대들이 친구들로부터 영향을 주고 받는 것은 독립적으로 사고하는 성인으로 성장하는 중요한 발달 단계라고 설명했다. 또래 압력에 대해서 부정적으로 바라보는 시각이 팽배하다. 청소년들이 흡연이나 속도위반 등 건전하지 않은 행동을 하도록 서로 부추기는 면이 있는 것은 사실이다. 하지만 또래 압력에는 서로에게 도움이 되는 사회적 행동을 하도록 서로를 격려하는 순기능도 있다. 가령 가깝게 지내는 친구들이 공부나 운동을 잘 하는 것에 높은 가치를 둔다면 공부나 운동을 더 열심히 해야겠다는 동기부여를 받을 수 있다. 또래들로부터 압력을 받고 그 압력에 저항하는 것은 자립을 배우는 중요한 발달 단계라고 전문가들은 말한다. 십대들은 또래들에게 놀라울 정도로 쉽게 영향을 받지만, 그 정도는 개인별로 천차만별이다. 올해 4월에 발표된 논문을 비롯한 여러 연구에 따르면 십대들이 성인에 비해 또래 압력에 취약한 이유는 타인으로부터 인정을 받을 때 커다란 즐거움을 느끼기 때문이라고 한다. 십대들은 남이 자신을 좋아할 때 엄청난 만족을 느낀다. 청소년기에 또래들로부터 영향을 받는 것은 정상적인 현상이며 이러한 경향은 15세 무렵 최고조에 달했다가 점차 약해진다. 로렌스 스타인버그 템플대학교 심리학과 교수는 18세가 되면 또래들로부터 경계선을 긋는 방법을 스스로 터득하게 된다고 설명했다. 사춘기에 접어들면 새로운 환경을 탐험하는 데 흥미를 보이는 등 참신하고 진기한 것에 대한 관심이 커진다. 청소년의 뇌와 또래 압력을 연구하는 베아트리스 루나 피츠버그 대학병원 발달인지신경과학 전문의는 “집 밖의 세계를 탐험하고 새로운 친구 집단을 만들어 가라고 생물학적 시스템이 시키는 것”이라고 분석했다. 예전에는 신경과학 전문가들이 십대들은 의사결정을 내리는 것을 포함해 복잡한 인지 기능을 수행하는 전두엽이 덜 발달됐다고 생각했다. 그러나 십대들도 흥분한 상태가 아닐 때에는 의사결정을 내릴 수 있는 능력이 성인 못지않다는 증거들이 속속 나왔다. 청소년기에는 뇌의 보상경로가 활성화되는데, 또래들에 의해 활성화된다는 게 새로운 가설의 핵심이다. 루나 박사는 십대들의 뇌에서 신경전달물질의 분비가 왕성해지면 동일한 경험을 한 성인들보다 더 큰 즐거움을 느낀다고 설명했다. 게다가 전두엽과 뇌의 다른 부분 사이의 연결 기능은 20대까지 계속 발달한다. 다시 말해서 감정이 고조된 상태(또래들로부터 압력을 받으면 감정이 고조된다)에서 의사결정을 하는 능력은 십대 때 절정에 달하지 않는다. 루나 박사는 “십대들은 자신들이 하는 결정에 위험이 수반될 수도 있다는 사실을 모르지 않는다”고 말했다. 연구진은 인기가 있거나 가정이 화목하거나 소통 능력이 뛰어난 청소년들은 또래 압력에 잘 저항하는 경향이 있다는 사실을 밝혀냈다. 인기와 또래 압력의 연관관계를 연구하는 미첼 프린스타인 노스캐롤라이나 주립대학교 채플힐 캠퍼스 심리학과 교수는 왜 앞에서 말한 성향을 가지고 있는 청소년들이 또래 압력에 잘 버틸 수 있는지는 규명하지 못했다. 또래 압력은 모든 청소년들에게 영향을 미치지만, 음주와 같이 위험하고 ‘나쁜’ 행동은 인기와 더 깊은 관계가 있다. 인기가 별로 없거나 자존감이 낮은 청소년은, 공부를 잘하는 것보다는 이런 ‘나쁜’ 행동에서 또래 압력에 굴복하는 경향이 있다. 지난해 ‘알코올중독: 임상실험연구’ 저널에 실린 논문을 집필한 연구진은 채팅방을 개설한 후 피실험자인 청소년들에게 인기 있는 십대 3 명 또는 인기 없는 십대 3명과 대화를 나누고 있다고 믿게 만들었다. 채팅방에 들어온 청소년들에게 ‘파티에서 누군가 술을 마시라고 권하면 응할 것인가?”라는 질문을 던졌다. 채팅방에 있던 또래(십대로 가장하고 있는 상태)가 ‘마시겠다’고 답할 경우, 원래 안 마시겠다고 답했던 피실험자는 그 자리에서 답을 바꿨다. 채팅방에 인기 많은 또래가 들어올 경우, 사회적 불안감이 매우 높은 피실험자는 무조건적으로 친구의 말에 수긍한다. 하지만 사회적 불안감이 낮은 피실험자는 소신껏 대답한다. 또래들의 말에 가장 많이 영향을 받은 피실험자는 인기가 제일 없는 청소년이었다. 자존감이 낮아서라기보다는 친구들로부터 긍정적인 평가를 받음으로써 그 그룹에 소속되고싶은 욕구가 강했기 때문이다. 또래 압력에 영향을 미치는 또 다른 요인은 인종이다. 채팅방에 백인들이 많을 경우, 백인이 아닌 피실험자는 백인들의 응답에 그다지 영향을 받지 않았다. 프린스타인 박사는 그 이유는 밝혀내지 못했다. 백인이 아닌 피실험자들은 또래들의 영향을 받지 않는 것일 수도 있고, 다른 인종들의 생각에 영향을 받지 않는 것일 수도 있다. 자신은 다른 사람과 다르다는 사실을 증명하기 위해서 또래 압력에 저항하는 것처럼 보이는 행동을 하는 경우도 있다. 사회적 영향과 소비자 의사결정을 연구하는 조나 버거 펜실베이니아 주립대학교 마케팅 전공 교수는 자신이 특별하다는 사실을 내보이려는 욕구가 남들보다 큰 사람들이 존재하는데, 이들도 타인의 영향으로부터 100% 자유로운 것은 아니라고 주장했다. 청소년들은 다른 패거리와 자신들을 차별화하기 위해서 옷차림을 달리한다. 하지만 아무리 주류와 다른 ‘아웃사이더’라고 하더라도 서로 닮는다. 가령 모범생처럼 단정하게 옷을 입는 동급생들에 대한 반발로 모호크 헤어컷(가운데 띠 모양만 남겨두고 밀어버리는 스타일)을 하는 집단이 존재할 수 있다. 부모가 한계는 엄격하게 정하되 자녀들을 따뜻하고 자상하게 대하는 ‘권위가 있는 양육 태도(authoritative parenting, 권위적인 양육[authoritarian parenting]과는 다르다)’를 지니고 있을 경우, 자녀들이 독립적인 사고를 하는 성향이 강하다. 스타인버그 박사는 자녀가 또래 압력에 맞서는 능력이 있는 사람으로 성장하려면 부모들에게 맞서는 것도 허용해야 한다며 다음과 같이 설명했다. “부모가 시키는 일이니 토달지 말고 하라는 식으로 아이를 양육하면 다른 사람들이 시키는 일에도 저항하지 못하는 사람으로 성장한다.” 부모들은 자녀들이 파티에서 음주를 거부하는 것처럼 또래들의 압력을 받을 상황을 헤쳐 나갈 수 있게 도와줄 수 있다. 또한 아이들이 친구들이 권하는 위험한 행동은 사양하면서도 체면은 구기지 않을 수 있는 전략도 함께 고민해볼 수 있다. ‘청소년 자녀를 둔 부모(You and Your Adolescent)’라는 책을 집필한 스타인버그 박사는 “또래들로부터 압력을 받았을 때 어떻게 답할지 미리 정해놓는 것만으로도 위험천만한 상황으로부터 여러분의 자녀를 구할 수 있다”고 말했다. 스타인버그 박사는 부모라면 자녀의 친구들에 대해서도 자세하게 파악할 필요가 있다고 조언했다. 자녀가 어릴 때부터 부모가 의견을 보이는 게 좋다. 일단 자녀가 청소년기에 접어들면 권위있는 인물보다는 친구들이 훨씬 더 막강한 영향력을 발휘하기 때문에, 부모가 자녀에게 어떤 특정한 친구와 어울리지 말라고 말하면 오히려 반발만 살 수 있다. 어떤 친구랑 놀지 말라고 대놓고 금하는 것보다는 대화를 시도하는 게 훨씬 더 나은 결과를 초래할 수 있다. 자녀가 어울리는 친구들 때문에 걱정이 생긴다면 자녀와 대화를 나누면서 친구들에 대한 정보를 알아내야 한다. 가령 부모의 눈에 걱정스러워 보이는 어떤 친구를 왜 좋아하냐고 딸에게 물어보는 식이다. 몬트리올에서 대학을 다니는 로렌조 캔시언-카볼리우나스(19)는 운동에서 뛰어난 실력을 발휘하고 좋은 친구들과 사귀면서 자신감이 생겼고, 그로 인해 또래들로부터 받는 압력을 저항할 힘이 생겼다. 로렌조는 좋은 친구들을 사귀고 나니 “어떤 그룹에 들어가려고 애쓸 필요 없이 자연스럽게 어울리면서 리더 역할까지 맡게 됐다”고 말했다. 로렌조는 이제는 자신이 ‘좋은 쪽으로’ 또래들에게 압력을 가하는 사람이 됐다고 농담을 던졌다. 그는 올해 여름에는 메릴랜드주 오션시티에서 인명구조원 자격증을 따자고 친구들을 설득할 생각이다.

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