붉은 독개미(?) 단상 : 언론의 호들갑 vs. 지나친 낙관

추석 연휴 시작한지 얼마 되지도 않아 국내외에 빅이슈들이 많네요. LA에서는 콘서트에 참석한 관객들을 향해 기관총을 난사하는 사건으로 50명이 넘게 사망자가 발생했고, 우리나라엔 살인개미가 상륙했다는 뉴스로 시끄럽습니다.


http://news.joins.com/article/21988074

중앙일보 뿐만 아니라 거의 모든 언론사가 연합뉴스 타이틀을 받아서 "살인개미"와 "독개미"라는 단어를 써가며 공포를 조장합니다.


이에 반해 거의 유일하게 발견되는 "침착해~"를 외치는 칼럼은 최재천 교수의 아래 칼럼입니다.

http://news.chosun.com/site/data/html_dir/2017/10/02/2017100201578.html


그런데 다짜고짜 이들을 '독개미'라 부르는 것은 재고했으면 한다. 미국에서는 해마다 1400만명이 이 개미에게 쏘이지만 심한 면역반응을 보이는 사람은 전체의 1% 미만이다. 미국 곤충학자 저스틴 슈미트가 개발한 독성지수로 1.2밖에 되지 않아 성묘하다 쏘일까 두려워하는 작은 말벌이나 꿀벌의 2.0보다도 낮은 수준이다. (위 칼럼 내용 중에서)

그런데 최교수의 주장도 다시 검토해 봐야 할 필요가 있습니다. 미국인구 3.2억명 중에 1년에 1400만명이 쏘인다면 대략 전체 인구의 5% 가까운 사람들이 쏘인다는 것이고 심한 면역반응(=사망에 이르는 치명적 결과)가 1% 정도라고 하면 14만명 정도가 매년 붉은 개미로 인해 생사를 넘나든다는 얘기가 됩니다.


위키피디어에서 이 개미에 대해 찾아 봤습니다. 영어로는 RIFA(Red Imported Fire Ant)입니다.


https://en.wikipedia.org/wiki/Red_imported_fire_ant

More than 14 million people are stung by them in the United States annually, where many are expected to develop allergies to the venom. Most victims experience intense burning and swelling, followed by the formation of sterile pustules, which may remain for several days. However 0.6% to 6.0% of people may suffer from anaphylaxis, which can be fatal if left untreated.

최교수가 이 내용을 설마(?) 위키피디어를 레퍼런스로 칼럼을 쓰지는 않았겠지만, 동일한 숫자가 나옵니다. 이 내용에 의하면 최교수의 1% 미만이라는 것은 살짝 데이터를 왜곡했다는 것을 알수 있습니다. 원문에는 0.6~6%에 이른다고 되어 있으니까요.


최교수 칼럼의 또 하나의 의문점은 저스틴 슈미트의 독성지수인데요. 이 지수는 생명에 치명적인 독성을 비교하는 것이 아니라 고통지수(pain index)입니다. 아래 링크에서 전체 index를 볼 수 있습니다.


http://www.compoundchem.com/wp-content/uploads/2014/08/The-Schmidt-Insect-Sting-Pain-Index.pdf


그러면 실제로 살인개미라 불어야 하는가 하면 그 정도는 아닌 것 같습니다.


http://www.thebestcontrol.com/fireants/fireants4.htm

신뢰성이 어느 정도 높은 출처인지는 모르겠지만, 1998년 기준으로 입원 환자 27건에 실제 사망 1건으로 보고되고 있네요.


잠정 결론 : 언론에서 호들갑 떠는 만큼의 살인 개미는 절대 아니다. 하지만 초동 대처가 제대로 되지 않아 국내에 토착화했을 때는 분명한 위험 요인이 될 것이다. 한국인이 물렸을 때 어떤 면역 반응이 일어날지는 아직 모를수도 있다. 적절한 병원 치료가 있으면 사망율은 매우 낮아진다.


지나친 뻥튀김도, 지나친 낙관도 경계해야 할 것 같네요.


혜연.

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