대기업 회장님 모시던 비서실장이 유아 놀이 회사 차린 이유

유아 놀이교육 플랫폼 ‘아이랑놀기짱’ 손천강 대표 인터뷰


정부 보조금으로 근근이 생활하다 <해리 포터 시리즈>로 ‘인생 역전’을 이룬 작가 조앤 롤링. 비정규직을 전전했던 그녀가 세계에서 가장 많이 팔린 책 시리즈를 써 낼 수 있었던 배경에는 여동생 덕분에 발견한‘숨은 재능’이 있었다. 롤링은 어린 시절부터 여동생을 위해 이야기를 짓는 것을 좋아했다. 대여섯 살부터 제목을 붙인 소설을 써 냈을 정도였다. 해리 포터 시리즈는 그녀가 성인이 된 후 잊고 살았던 스토리텔링 능력이 남김없이 분출된 작품인 셈이다.

하나의 직업 만으로는 평생을 살아갈 수 없는 시대. 조앤 롤링이 베스트셀러 작가로 인생 2 막을 열었듯 뜻밖의 분야에서 숨은 재능을 찾아 새 인생을 시작하는 사람들이 늘고 있다. 유아 놀이교육 플랫폼 기업‘아이랑놀기짱’의 손천강(만 42세·사진) 대표도 그 가운데 한 명이다. 유아 교육 시장에 뛰어들기 전 그의 직업은 대기업 회장을 보좌하던 비서실장. 초등학생 딸을 둔 잘 나가던 ‘직장대디’는 어떻게 숨은 재능을 발견해 새 인생을 살기로 마음먹었을까.

육아 고수 파워블로거 아빠, 교육 회사 사장님 되다


손 대표 창업 스토리의 시작은 현재 아홉 살인 딸이 갓난아기이던 시절로 거슬러 올라간다. 대다수의 직장인들이 그렇듯 그 역시 잦은 야근과 술자리로 눈코 뜰 새 없이 바빴지만 절대 거르지 않는 하루 일과가 있었다. 손 대표는 딸이 옹알이를 시작할 무렵부터 하루도 빠짐없이 육아 일기를 썼다. 그는 “당시엔 육아 일기가 내 인생을 바꾸는 계기가 될 것이라고 상상도 하지 못했다”며 그때를 회상했다. “매일 블로그에 딸과 놀아주는 방법에 대해 일기를 썼어요. 몇 년간 꾸준히 쓰다 보니 저만의 놀이법이 300가지가 넘게 쌓이더라고요. 제가 육아의 ‘숨은 고수’였던 거죠.(웃음) 놀이 교구 특허 출원도 하고 일기를 엮어 책으로 출간하기도 했는데 어느 날부터 아이 부모들에게 수업 신청이 들어오기 시작했어요. 수업료를 지불할 테니 딸과 놀아준 것처럼 우리 아이와도 놀아달라면서요. 처음엔 재능 기부 형식으로 놀이 수업을 진행해 봤는데 이걸로 사업을 해도 되겠다 싶더라고요.” 육아 일기를 쓰다 자신이 아이와 노는 데 탁월한 능력이 있다는 사실을 발견한 손 대표. 그는 자신처럼 집집마다 숨어있는 유아 놀이의 숨은 고수들을 모아 교육 사업을 하리라 결심하고 지난 2014년 직장에 사표를 던졌다. 그렇게 탄생한 게 유아 놀이 전문가와 초보 부모들을 연결해주는 플랫폼 ‘아이랑놀기짱’이다.

미술·신체·야외활동 등 전문적인 방문 놀이 교육을 제공하는 아이랑놀기짱 (사진=아이랑놀기짱)

‘아이랑놀기짱’은 문자 그대로 아이와 놀아주는 서비스다. 부모가 웹이나 모바일로 놀이 선생님을 골라 신청하면 원하는 시간에 선생님이 집을 방문해 아이와 놀이 교육을 진행하는 방식이다. 유아 교육 전문가가 창의·영어·신체·미술 등 체계적인 교육 커리큘럼을 가지고 놀이를 진행한다는 게 다른 아이 돌봄 서비스와의 차별점이다.


“저희 딸이 교육을 잘 받았다는 얘기를 많이 듣거든요. 그저 재미있게 놀아줬을 뿐인데. 그러면서 아이들에게 가장 좋은 교육은 ‘재밌는 놀이’라는 사실을 깨닫게 됐어요. 주입식 교육보다 창의력을 키워주는 교육이 점점 더 중요해지는 시대기도 하고요. 그런데 아무리 부모라고 해도 아이와 5분 이상 놀아주기 힘들거든요. 다들 워낙 바쁘게 살잖아요. 그런 문제를 해결하기 위해 ‘엄마, 아빠의 마음으로 즐겁게 대신 놀아주는 서비스’를 만들겠다는 목표로 여기까지 오게 된 거예요.” 


부모 마음 사로잡은 유아 놀이의 ‘숨은 고수’들


손 대표는 아이랑놀기짱 서비스를 두고 공유경제 플랫폼의 대표 기업인 에어비앤비, 우버 등과 비교한다. 이 서비스가 비단 부모들의 니즈를 충족시키는 데 그치지 않고 경력 단절 유아 교육 전문가들에게도 일자리를 되찾아주는 공유경제 플랫폼 역할을 톡톡히 하고 있다는 것이다.  현재 아이랑놀기짱과 제휴를 맺고 있는 전국 각지의 보육 교사들은 1만여 명. 아이랑놀기짱은 보육 교사 자격증이 있는 전문가들을 대상으로 서류 심사, 면접, 실전 테스트를 거쳐 선생님을 뽑는다. 선발된 선생님들은 자신의 포트폴리오, 경력 사항 등을 애플리케이션에 등록하고 소비자는 마음에 드는 선생님을 골라 예약을 진행한다.  “출산과 육아 때문에 일을 그만두는 보육 교사들이 굉장히 많아요. 매년 경력이 단절되는 선생님들이 늘고 있는데 재취업을 연결해 주는 플랫폼은 없고요. 이 숨은 고수들이 다시 일할 수 있는 생태계를 만들기 위해 지금의 사업 방식을 택했어요. 본인 스케줄에 맞춰 원하는 시간만큼 일하면 되니까요. 선생님 중에는 전 직장에서 받던 급여의 세 배 이상을 벌어 가는 분도 계세요.”

커리큘럼을 선택하면 선생님의 프로필과 후기를 확인해 고를 수 있는 아이랑놀기짱 플랫폼 (사진=아이랑놀기짱 홈페이지)

시장 반응은 어떨까. 아이랑놀기짱은 서비스 론칭 2년 만에 방문 교육 하루 평균 100여건, 연 매출 10여억 원의 성과를 이뤄냈다. 소비자들이 매긴 점수와 후기로 선생님의 앱 노출을 조정해 수업의 질을 높이고 보험 가입, 실시간 스트리밍 서비스 등을 통해 부모들의 불안 요소를 제거한 덕분이다.   “무엇보다도 한 번 서비스를 이용해 본 고객들이 재구매를 하는 이유가 맞춤형 수업이 가능하기 때문이라고 봐요. 저희가 개발한 교수법, 놀이 방법 외에도 선생님들이 아이디어를 더해서 10가지 이상의 장난감을 가져가요. 아이의 선호와 성향에 따라서 그때그때 수업이 달라지니 고객 만족도가 높고 좋은 후기를 많이 남겨 주시죠.” 시장 반응이 좋다 보니 아이랑놀기짱의 투자 신호등도 ‘그린라이트’다. 현재까지 아이랑놀기짱의 누적 투자액은 6억 5,000여만 원. 시드머니 투자부터 액셀러레이터, 크라우드 펀딩까지 스타트업 투자의 정석 단계를 착실히 밟아가는 중이다. 손 대표는 “그중에서도 서울시 산하 중소기업 지원 기관인 서울산업진흥원(SBA)의 혜택을 많이 받았다”고 전했다.  “SBA는 투자 프로그램이 굉장히 활성화돼 있어요. 가만히 앉아서 투자만 기다릴 게 아니라 어떤 좋은 제도가 있는지 먼저 찾아보고 시너지를 낼 수 있는 것들을 발견하면 좋을 것 같아요. 투자뿐 아니라 멘토링 프로그램이나 연구개발, 시설 지원 등 다양한 후속 지원 사업으로 도움을 주려고 노력하거든요. 실제로 저희는 후속 사업들로 사업에 도움을 많이 받았습니다.”

“누구에게나 숨은 재능이 있다”… 성공과 실패를 가르는 건 ‘실행력’


손 대표에게 창업이란 ‘숨은 재능을 찾아 고수의 역량을 발휘하는 것’이다. 자신이 ‘육아 놀이의 고수’로 시작해 놀이 교육 회사를 창업한 것처럼 그는 누구에게나 그러한 재능이 있다고 믿는다. 손 대표는 “살면서 역량을 발휘하지 못했다면 아직 재능을 발견하지 못한 것일 뿐”이라며 “숨은 재능을 잘 찾아 무엇이든 실행하는 게 중요하다”고 조언했다. “재능을 찾아 아이디어를 얻었다면 그다음은 ‘실행력’이 관건이에요. 저는 아내가 퇴직금 쓰는 걸 반대해서 비자금 100만 원으로 창업했어요. 일단 뭐든 작게 시작해서 시장을 테스트해보고 그걸 빠르게 확장하는 게 중요하다고 봐요. 물론 힘들죠. 새로운 걸 내놓고 반응을 살피면서 시장과 수도 없이 커뮤니케이션을 하는 과정은 정말 사람을 지치게 하고 진을 빼놓거든요. 이 과정을 얼마나 잘 인내하고 버틸 수 있느냐. 그게 성공과 실패를 가르는 ‘실행력’의 차이라고 생각합니다.”

기사/인포그래픽= 비즈업 김현주 기자 joo@bzup.kr 사진 및 영상 촬영/편집= 비즈업 김경범 PD

SBA가 본 아이랑놀기짱

김재남 투자매니저(선임)

아이랑놀기짱은 유아교육 전문가와 초보맘을 연결하는 서비스로서, 경력이 단절됐던 여성들의 일자리를 찾아줄 수 있는 아이템으로 사회적 기여 부문이 크다고 판단되어 투자를 진행하게 되었습니다.

영유아 사교육비 규모가 꾸준히 증가하는 현상에 반해, 취학 이전 어린이들의 사교육비를 낮추는 서비스로 자리매김해갈 것이 긍정적으로 보여지며, 현재의 B2C 서비스 뿐만 아니라 앞으로도 B2B(외부 기업과의 제휴)로도 사업을 확장시키며 크게 발전할 것으로 기대가 됩니다.



사람을 잇다-일을 그리다, 창업 전문 미디어 비즈업 (www.bzup.kr)
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