간식 속 숨은 ‘카페인’이 ADHD에 미치는 영향?!

ADHD는 유전적 요인이나 전두엽 기능 저하와 같은 다양한 ‘선천적 요인’에 의해 발병하지만 그 증상의 정도는 ‘후천적인 환경’에 따라 달라지는 양상을 보입니다. 아이의 증상을 개선하기 위해 가정에서 어떤 양육 과정을 겪었는지, 증상이 발현된 이후 얼마나 조기에 적극적인 치료를 시도했는지에 따라 증상의 정도가 크게 달라질 수 있는 것이죠.


또한 부모의 양육 태도나 적극적인 치료 여부뿐 아니라 아이가 어떤 식습관을 가지고 있느냐에 따라서도 ADHD 증상에 상당한 영향을 끼칠 수 있습니다. 우리가 쉽게 접할 수 있는 음식들의 특정 성분에 자주 노출되면 ADHD 증상이 악화될 가능성이 높기 때문입니다. 따라서 ADHD 아이를 둔 가정에서는 평소 아이가 즐겨 섭취하는 음식의 성분에 대해 관심 있게 살펴보는 노력도 필요합니다.

“무분별한 ‘카페인’ 노출은 ADHD 증상에 위험 요소”

우리 아이들의 ADHD 증상을 악화시킬 수 있는 식품 속의 대표적인 위험 요소로 ‘카페인’을 들 수 있습니다. 본래 각성 효과를 내는 카페인은 적정량을 섭취할 경우 중추신경계를 자극하고 신경 활동을 활발하게 해 집중력을 높이거나 피로를 줄여주기도 합니다. 나른한 아침에 커피를 마시거나 업무나 공부를 할 때 단기간 집중을 위해 에너지드링크를 마시는 이유도 이 때문이죠.


하지만 카페인은 반복적으로 자주 섭취하거나 단기간에 많은 양을 섭취하면 두뇌 호르몬 체계와 신경계 기능에 이상을 일으킬 수 있는 부작용을 가지고 있습니다. 따라서 신경계의 조절 능력이 부족해 충동조절이나 주의력에 문제를 가진 ADHD 아이들이 카페인에 무분별하게 노출되면 증상이 더 심화될 가능성이 상당히 높아집니다.

이러한 ADHD 증상과 카페인과의 상관관계는 연구 결과를 통해서도 알려진 바 있습니다. 미국 예일대학 보건대학원 제네트 아이코빅스 박사팀의 연구로, 평균연령 12.4세의 아이들 1,649명을 대상으로 카페인이 함유된 음료와 ADHD 증상에 관한 조사를 진행했습니다. 그 결과 카페인이 함유된 음료를 많이 마시는 아이들은 그렇지 않은 학생에 비해 주의력 결핍과 과잉행동을 보이는 비율이 66%나 더 높은 것으로 나타났습니다.


“우리 아이는 카페인에 안전하다?! 간식 속 숨은 카페인도 조심!”

이처럼 카페인은 아이들이 과도하게 섭취할 경우 다양한 부작용과 ADHD 증상을 심화시킬 수 있는 위험요소를 가지고 있습니다. 하지만 의외로 많은 부모님들이 아이들의 카페인 노출에 대해 둔감한 경우가 많습니다. 단순히 카페인이 들어있는 것으로 잘 알려진 ‘커피’나 ‘에너지드링크’ 등의 식품을 자제 시키면 ‘우리 아이들은 카페인에 노출되지 않을 것이다’라고 여기기 때문입니다. 하지만 카페인은 커피나 에너지드링크 외에도 아이들이 즐겨 먹는 간식 속에 의외로 많이 함유되어 있어 무턱대고 안심하는 것은 경계해야 합니다.


녹차 아이스크림을 예로 들어보면 보통 1회에 100ml를 섭취한다고 가정했을 때 아이가 섭취하게 되는 카페인 양은 99mg이나 됩니다. 이는 에너지 드링크 한 캔을 모두 마셨을 때보다 37mg이나 많은 양으로, 식약처에서 아동의 안전을 위해 제한하고 있는 카페인 섭취량(1일 섭취량 60~86mg 이하로 제한할 것을 권장)보다도 많은 양입니다. 녹차 아이스크림뿐만 아니라 아이들이 일상에서 간식으로 쉽게 접할 수 있는 콜라나 초코 우유, 초콜릿 등에도 생각보다 많은 양의 카페인이 들어있습니다. 무심코 빈번히 섭취한다면 커피나 에너지드링크를 자주 마시는 것처럼 많은 양의 카페인을 섭취할 수 있는 것이죠.


따라서 ADHD를 앓고 있는 아이를 둔 부모님이라면 아이가 생활 속에서 과도한 카페인을 섭취하고 있지는 않은지 점검해 보고 자제시켜 주는 것이 현명합니다. 아이가 빈번히 카페인에 노출되고 있다면 주의력 결핍이나 과잉 행동 등의 증상을 악화시키는 역할을 하고 있을지 모르기 때문입니다. 물론 ADHD 증상은 다양한 요인에 영향을 받아 나타나므로 단순히 카페인에 많이 노출되었다고 증상이 악화된다고 단정 지을 수는 없습니다. 하지만 ADHD 증상 개선을 위해서는 전문적 치료만큼이나 혹여 있을 수 있는 생활 속 위험요소를 배제하는 것도 상당히 중요하므로, 아이들의 카페인 섭취에 주의를 기울이시는 노력이 필요합니다.

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