자폐 아이에게 형제·자매가 있는 것이 도움 될까?

“자신만의 세계에 갇힌 것만 같은 자페스펙트럼 아이들”


자폐스펙트럼의 가장 큰 특징은 바로 다른 사람과의 상호 관계와 정서적 유대감을 형성하는데 어려움을 겪는 것입니다. 이에 자신만의 세계에 사는 것 같다고들 말하곤 합니다. 이렇게 다른 사람 즉, 타인과의 관계가 어려운 아이들에게 어떤 것이 도움될지 묻는 부모님들이 많습니다. 특히 형제나 자매가 어떤 영향을 미치는지 궁금해합니다.

“아이에게 형제·자매는 가장 가까운 타인입니다”


사람이 태어나 가장 먼저 만나는 타인이 바로 가족입니다. 아이는 가정 내에서 나 이외에 다른 사람으로서 부모를 처음 경험하고, 형제·자매를 경험하게 됩니다. 부모의 경우 많은 부분에서 아이의 입장을 쉽게 이해하고 베풀어주는 대상이지만, 형제자매는 조금 다를 수 있습니다. 무조건적인 배려의 관계가 아닌 관계 속에서 경쟁이나 타협 등을 배우게 되는 첫 대상이 되는 것이죠. 이러한 경험은 아이가 타인과의 더 넓은 관계의 장으로 들어가는 법을 익히는데 도움을 줍니다.


이러한 맥락에서 자폐스펙트럼을 갖고 있는 아동에게 손위 형제·자매가 있는 것이 큰 도움이 된다고 알려져 있습니다. 다만 자폐적 특성상, 다른 사람에 대한 관심이 현저히 떨어지기 때문에 손위 형제·자매의 관계에서 일반 아동보다는 사회적 기술을 습득하는 속도가 느릴 수 있죠. 그러나 손위 형제·자매가 동생의 특이 증상의 특성을 이해하고, 그에 맞게 관계 맺기를 해준다면 증상 개선의 효과는 상당하다고 볼 수 있습니다.


자폐적 특성상, 아이들은 다른 사람에 대해 자발적인 관심을 가지고 모방 행동을 하는 것이 어려울 수 있습니다. 하지만 형제·자매가 동생이 선호하는 장난감에 관심을 보이며 함께 놀아주거나 동생의 행동을 따라서 모방할 때, 자폐아동의 주시 행동이 증가합니다.


타인에 대한 주시 행동이 이루어지고 그 빈도가 증가하게 되면 타인의 행동을 모방하는 단계로까지 발전이 가능합니다. 자폐아동의 경우, 모방 행동 또한 일반아동과 비교해서 쉽게 이루어지지는 않습니다. 따라서 자폐아동의 모방 행동이 증가할 수 있도록 하기 위한 정교한 과정이 필요합니다.

“형제·자매에게 자폐스펙트럼 아동의 특징을 인지시키는 것이 중요합니다”


부모님은 형제·자매가 자폐스펙트럼 아동에게 미치는 영향뿐만 아니라 반대로 자폐스펙트럼 아동이 형제·자매에게 끼치는 영향도 고민해야 합니다. 가정 내 자폐 아동이 있을 경우, 형제·자매는 처음에 여러 가지 의문이 들 수 있습니다. ‘내 동생은 왜 저런 행동을 할까?’ ‘형에 대해 친구들에게 뭐라고 얘기해야 할까?’ ‘엄마, 아빠는 왜 나한테만 양보하라고 할까?’ ‘ 부모님은 나한테는 관심이 없는 걸까?’와 같은 의문점들입니다.


자페스펙트럼 자녀뿐만 아니라 형제·자매도 아직 아이이기 때문에 당연한 생각입니다. 이런 생각이 깊어지면 관심을 끌기 위해 자폐적 특성을 따라하는 경우도 생길 수 있습니다. 하지만 이런 경우 그 행동이 바람직하지 않다는 것을 인지할 수 있도록 도와주고, 자녀의 눈높이와 연령에 맞춰 이해하기 쉽게 자폐스펙트럼 형제의 증상에 대해 인지할 수 있도록 도와줄 필요가 있습니다.


또한 부모님도 형제·자매가 받을 심리적 충격이나 정서적 어려움에 대한 이해가 반드시 필요합니다. 자폐스펙트럼 아이와 별개로 형제·자매만을 상대로 하는 시간을 확보해야 하며, 이때 그동안 아이가 심리적으로 가지고 있었던 부담감이나 정서적 문제 등에 대하여 터놓고 이야기하고, 공감 받는 경험을 할 수 있도록 해야 합니다.


이처럼 자폐스펙트럼 아동에게 형제·자매는 행동 변화에 긍정적인 영향을 끼치지만 자폐스펙트럼 자녀와 그렇지 않은 자녀 모두에게 이중적인 관점을 가지고 개별적으로도 주의를 기울여야 한다는 점도 기억해 주세요!

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